据英国广播公司(BBC)报道,10月7日,国际天文学联合会小行星中心宣布,土星的卫星数量已增加到82颗,超过了木星的79颗,成为太阳系中卫星最多的行星。

美国卡内基科学研究所的科学家斯科特·谢泼德领导的研究团队新发现了20颗围绕土星运行的卫星,从而使土星卫星总数达到了82颗。

这些新发现的卫星直径约为5公里,其中有17颗为逆行卫星,即卫星的运行方向与土星自转方向相反,另外3颗为顺行卫星。20颗卫星中,两颗顺行卫星距离土星近一些,围绕土星公转一圈大约需要两年,而另一颗顺行卫星和17颗逆行卫星离土星远一些,它们公转一圈至少需要三年。

土星的卫星按照轨道倾角的不同,分为三个群组:北欧卫星群、高卢卫星群和因纽特卫星群。此次新发现的两颗距离土星较近的顺行卫星属于因纽特卫星群,17颗逆行卫星属于北欧卫星群,而距土星较远的那颗顺行卫星属于高卢卫星群。

科学家使用在美国夏威夷莫纳克亚山上的斯巴鲁(SUBARU)望远镜发现了这些卫星。斯巴鲁望远镜是日本国家天文台在夏威夷建造的8.2米口径光学望远镜,建成时是世界最大的单镜面望远镜。

谢泼德介绍:“在木星周围也能看到这种外层卫星群,这表明土星系统中的这些卫星曾发生过激烈碰撞,这些碰撞可能发生在卫星彼此之间,也可能发生在卫星与小行星或彗星等外部物体之间。”他认为,研究土星的卫星轨道可以揭示它们的起源,了解土星形成时的信息,并能进一步了解太阳系行星的形成和演化过程。